El Cuaternario.

El Cuaternario representa la última etapa de la Historia biológica y geológica de la Tierra. No se ha podido estimar su duración con una cronología absoluta y precisa, porque las cronologías en uso dependen del método de estudio. La importancia del Cuaternario reside en que en este periodo transcurre la última fase de la Evolución Humana, y en que su registro fósil contiene la mayor parte de los restos que se conocen.

Subdivisión del Cuaternario. Fuente: tierra.rediris.es

La Historia de la Tierra se divide en tres grandes unidades de tiempo, los eontemas, o eones, Arcaico (4.600 – 2500 M.a.), Proterozoico (2.500 – 542 M.a.) y Fanerozoico, que comienza hace 542 M.a. y que se divide, a su vez, en tres eratemas o erasPaleozoicoMesozoico y Cenozoico. El Cenozoico se divide a su vez en tres sistemas o periodosPaleógenoNeógeno Cuaternario, siendo éste último la unidad cronoestratigráfica más reciente y corta, ocupando sólo un 0,046% de la escala. 

El término fue introducido en la literatura geológica por J.Desnoyers en 1829, para referirse a los materiales poco consolidados situados por encima de los depósitos miocenos y pliocenos de la Cuenca del Sena. Hacia 1830 – 32, M.de Serres y H.Reboul restringieron su uso para los depósitos relacionados con el Diluvio bíblico. La utilización del término Cuaternario tiene su explicación en el contexto de la Historia de la Geología, puesto que en aquellos momentos, las Eras se conocían como Primaria, Secundaria y Terciaria. Por ello, al definir los terrenos situados por encima del Terciario, aquellos geólogos del siglo XIX utilizaron el término Era Cuaternaria o Cuaternario. Solo se le reconoció la categoría de sistema, dentro del eratema Cenozoico y por encima del sistema Neógeno, en Agosto de 2008 por la International Union for Geological Sciences (IUGS). Se subdivide, también, en dos periodos geológicos: el Pleistoceno y el Holoceno.

Clima.

Las temperaturas bajaron muy rápidamente hacia el final del Mioceno y principios del Plio-Pleistoceno ,lo que provocó que las placas de hielo del Antártico y de Alaska e Islandia se extendieran sobre una superficie mayor que la actual.

Al final del Mioceno, por el descenso del nivel  de los océanos, se produce la crisis del Mediterráneo, y se inicia un proceso de relativa desecación: se amplían de esta manera las rutas terrestres de conexión entre África y Europa, que  permitieron un mayor intercambio de flora y fauna entre los dos continentes. Pero ocurre en el Pleistoceno que el Mediterráneo vuelve a tener conexión con el Atlántico, poniéndose, así, en entredicho la hipótesis de un poblamiento desde el sur de la Península Ibérica, por migración de Homo erectus procedente de África hace un millón de años. Hipótesis, por otro lado, bastante plausible si se tiene en cuenta que en aquel tiempo el nivel del mar había descendido lo suficiente como para que afloraran islotes en el paso del Estrecho de Gibraltar, aunque cierto es  que las corrientes marinas pudieron haber sido más fuertes que las actuales. 

Recreación clima Cuaternario. Fuente: http://www.geol.uniovi.es

El cambio climático trajo mucho frio, en África la vegetación se volvió resistente, y la sabana avanzó. Se redujo la pluviselva y los bosques africanos se fragmentaron. Está claro que estos cambios en la flora afectaron a los hominoideos arborícolas, al crearse una región con ecosistemas nuevos, esta área “nueva”, que no era ni selva ni sabana tuvo que ser muy importante para que estos homínidos adaptaran sus formas de locomoción y pasaran del cuadripedestalismo al bipedestalismo. Los períodos glaciares se presentan en Europa con ecosistema de tundra, sin árboles, y los períodos interglaciares suponen un retroceso de la tundra y un avance de la taiga hacia las zonas más meridionales.

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Estrecho de Gibraltar.

Pleistoceno.

El Pleistoceno se caracteriza por ser la época glacial en la que se distinguen cuatro períodos glaciares, y tres periodos interglaciares,  en los que las temperaturas se suavizan. Las glaciaciones se denominan: 

GUNZ

MINDEL

RISS

WÜRM

Los períodos interglaciares, en que los hielos se retiran, se llaman:

GUNZ – MINDEL

MINDEL – RISS

RISS – WÜRM

Mapa de hace 1,8 M.a Fuente: celestia.albacete.org

Dentro del Pleistoceno hay tres fases:

  1. Pleistoceno Inferior ( 1,8 M.a. – 700.000 a. )

La primera fase se inicia con condiciones climáticas cálidas y húmedas, que empeoran progresivamente hasta convertirse en rigurosas durante la glaciación GUNZ, buena parte de Europa quedaría cubierta por el hielo, librándose sólo su franja Meridional. La fauna es de tipo cálido, compuesta por animales supervivientes de la Era Terciaria, así como por la aparición de otros animales como cérvidos, équidos, elefantes, etc. La flora, inicialmente de tipo arbóreo, se irá transformando en tundra de estepa conforme se avance hacia el glaciar GUNZ.

2. Pleistoceno Medio.

Siguiendo la cronología alpina, abarca el interglaciar GUNZ – MINDEL, y se extiende hasta el  interglacial  RISS – WÜRM. Fase que se inicia con un calentamiento climático, con una cierta recuperación. Período poco conocido, no se sabe mucho de las características físicas de la fauna y la vegetación.

Durante la glaciación MINDEL bajan las temperaturas. Este nuevo enfriamiento de Europa es casi con toda certeza la causa de la desaparición de prácticamente toda la fauna heredada del Terciario, como mastodontes y dientes de sable, que son sustituidos por fauna polar como mamut, zorro polar, o rinoceronte lanudo. Flora en degradación, se produce un gran avance de la tundra y de la taiga, los bosques se ven reducidos.

3. Pleistoceno Superior.

Abarca la fase interglaciar RISS – WÜRM y toda la glaciación WÜRM.

Período que se inicia con una fase cálida, con un gran avance en Europa de la vegetación arbórea, y fauna representativa de las zonas cálidas. Pero hacia el 70.000, el clima se vuelve poco a poco riguroso. En la glaciación WÜRM se convierte en muy frío y seco, y se puede considerar el período más frío del Pleistoceno, con una fauna típica de ese clima: rinoceronte lanudo, cabra montesa, ciervo y mamut.

Fauna cuaternaria.
Fauna cuaternaria.

  

Holoceno.

Es el período en el que nos encontramos actualmente. Se inicia hace unos 12.000 años y su principal característica es la mejora climática.

Comienza con la retirada de los últimos glaciares pleistocénicos. Las divisiones del Holoceno no se hacen según las distintas faunas fósiles, sino según las etapas de desarrollo de la Humanidad. El nivel del mar sufrió variaciones respecto al Pleistoceno por la fundición de los hielos, muchas áreas septentrionales que se habían hundido por el peso de los glaciares, se volvieron a elevar hasta 180 metros. La flora y la fauna no evolucionaron mucho. Grandes mamíferos desaparecieron entre finales del Pleistoceno y comienzos del Holoceno, sobre todo en Norteamérica. 

Recolectando en el Holoceno. mihistoriauniversal.com

 

Durante el Holoceno, los seres humanos empiezan a organizarse en grupos sociales, y, poco a poco, a dedicarse a la agricultura y la ganadería, junto con la caza y la pesca, lo que lleva a estos grupos a asentarse en poblados estables y permanentes, se abandona así el nomadismo y se instala el sedentarismo, que daría lugar, más adelante, a las primeras civilizaciones, a la invención de la escritura, evolucionando – como hubiera dicho una profesora que tuve de Historia Antigua de Próximo Oriente y Egipto –  “posiblemente…” hacia algo mejor. 

Civilización precolombina. http://www.jdiezarnal.com

Recursos web:

http://revistas.usal.es/index.php/0514-7336/article/viewFile/5049/5086

http://www2.udec.cl/~ocrojas/cuaternario.pdf

http://tierra.rediris.es/aequa/doc/apuntes_curso_cuaternario_aequa.pdf

http://www.pnuma.org/agua-miaac/CODIA%20IBEROAMERICANO%20DE%20GLACIOLOGIA/MATERIAL%20ADICIONAL/PONENCIAS/PONENTES/Tema%208%20Historia%20de%20los%20Glaciales/08%20Cuaternario%20-%20glaciaciones.pdf

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